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Discos intervertebrales

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Vista lateral de la columna vertebral, médula espinal y nervios espinales.

Los discos intervertebrales (o simplemente discos) son fibrocartílagos situados entre las superficies adyacentes de las vértebras. Forman una articulación cartilaginosa secundaria (sínfisis) entre los cuerpos vertebrales, manteniéndolos unidos entre sí.

En conjunto, los discos constituyen entre un tercio y un cuarto de la longitud total de la columna vertebral, formando una interposición entre las vértebras adyacentes desde el axis (C2) hasta el sacro.

En la columna vertebral hay 23 discos: 6 cervicales, 12 torácicos y 5 en la región lumbar. Los discos intervertebrales tienen aproximadamente 7-10 mm de grosor y 4 cm de diámetro anteroposterior en la región lumbar de la columna vertebral.

Consta de un anillo fibroso que rodea un centro o núcleo más gelatinoso conocido como núcleo pulposo. El núcleo pulposo está cubierto arriba y abajo por láminas de cartílago llamadas placas terminales cartilaginosas.

En este artículo revisaremos la anatomía y función de los discos intervertebrales.

Puntos clave sobre los discos intervertebrales
Definición Discos de fibrocartílago situados entre las caras adyacentes de los cuerpos vertebrales
Función Forman parte de la articulación intervertebral
Actúan como cojines fibrocartilaginosos
Evitan la fricción entre dos vértebras en movimiento
Contenidos
  1. Embriología
  2. Estructura
    1. Anillo fibroso
    2. Núcleo pulposo
    3. Placa terminal cartilaginosa
  3. Funciones
  4. Vascularización e inervación
  5. Correlaciones clínicas
    1. Hernia discal
    2. Degeneración
  6. Bibliografía
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Embriología

El desarrollo del disco intervertebral comienza en la 5ª semana de gestación. Las células mesenquimales de los esclerotomas, que se encuentran alrededor de la notocorda, migran cranealmente, frente al centro del miotoma, donde forman el disco intervertebral. A medida que avanza el desarrollo, la notocorda degenera y desaparece cuando está rodeada por los cuerpos vertebrales en desarrollo. Entre las vértebras, la notocorda se expande para formar el centro gelatinoso del disco intervertebral: el núcleo pulposo. Posteriormente, este núcleo se rodea de fibras dispuestas circularmente que forman el anillo fibroso. El anillo fibroso y el núcleo pulposo constituyen el disco intervertebral.

Estructura

Anillo fibroso

El anillo fibroso está formado por una serie de 15-25 anillos concéntricos o laminillas, formadas por fibras de colágeno paralelas entre sí. Las fibras están orientadas aproximadamente a 60 grados con respecto al eje vertical, alternando a izquierda y derecha de este en las láminas adyacentes. Entre las laminillas se encuentran fibras de elastina, que posiblemente ayudan al disco a volver a su disposición original tras una flexión o extensión.

Núcleo pulposo

El núcleo pulposo contiene fibras de colágeno organizadas aleatoriamente y fibras de elastina dispuestas en sentido radial. Estas fibras están incluidas dentro de un gel altamente hidratado que contiene agrecano.

Placa terminal cartilaginosa

La placa terminal es la tercera parte distinguible del disco intervertebral. Es una capa delgada de aproximadamente 1 mm de espesor. Esta estructura se interpone entre el disco y el cuerpo vertebral. Posee en su interior fibras de colágeno que corren paralelas a los cuerpos vertebrales y se hacen continuas con el disco.

Funciones

  • El disco intervertebral forma la articulación fibrocartilaginosa que permite ligeros movimientos de la columna vertebral y actúa como un ligamento para mantener unidas las vértebras.
  • Los discos actúan como cojines fibrocartilaginosos, jugando un papel clave como sistema amortiguador de la columna vertebral, encargado de absorber el efecto de los golpes y tensiones que se producen cuando un individuo camina, corre o ejecuta movimientos de la columna.
  • Los discos intervertebrales evitan la fricción entre dos vértebras en movimiento, impidiendo que los cuerpos vertebrales se contacten directamente.

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Vascularización e inervación

Los discos intervertebrales, tal como otros cartílagos, carecen de irrigación. Son las estructuras más grandes del cuerpo carentes de vasos sanguíneos propios. Durante el desarrollo embrionario y al nacer, poseen cierta vascularización que termina en sus placas terminales y en el anillo fibroso. Sin embargo, esos vasos sanguíneos se deterioran rápidamente y están ausentes durante toda la vida postnatal y en la edad adulta. Los nutrientes que necesitan son absorbidos de la sangre circulante por osmosis.

El disco intervertebral está inervado por los ramos meníngeos de los nervios espinales, también llamados ramos recurrentes o nervios sinuvertebrales. Las fibras nerviosas se limitan principalmente a las láminas externas de la placa terminal.

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Kim Bengochea, Universidad Regis, Denver
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