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Qu'est-ce qu'un nerf ?

Coupe histologique d'un nerf
Coupe histologique d'un nerf

Les nerfs sont les unités fonctionnelles et structurelles du système nerveux périphérique (SNP). Ils sont composés de groupes de cellules spécialisées appelées neurones (ou cellules nerveuses), qui transmettent des informations motrices et sensorielles entre le SNP et le système nerveux central (SNC). La transmission est initiée par le biais d'impulsions électrochimiques appelées potentiels d'action.

Par définition, les nerfs sont des faisceaux d'axones (ou fibres nerveuses) présents dans le SNP. À l'intérieur du SNC, les axones forment des entités connues sous le nom de faisceaux ou voies.

Bien que la structure d'un nerf soit simple, leurs fonctions, leurs innervations et leur nomenclature peuvent être complexes. Dans cet article, nous décortiquons les différents types de nerfs, ainsi que leurs caractéristiques morphologiques et leurs fonctions.

Points clés concernant les nerfs
Définition Faisceaux d'axones (fibres nerveuses) dans le système nerveux périphérique
Types Afferent (sensoriel), efférent (moteur), mixte
Sommaire
  1. Structure de base
  2. Endonèvre, périnèvre, épinèvre
  3. Types de nerfs
    1. Les nerfs afférents (sensoriels)
    2. Les nerfs efférents (ou moteurs)
    3. Nerf mixte
  4. Nerfs du corps
    1. Nerfs spinaux
    2. Nerfs crânien
  5. Neuropathie
  6. Sources
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Structure de base

Nous commencerons par l’étude de la structure de base des nerfs. Une cellule nerveuse (neurone) est constituée de petites extensions ramifiées appelées dendrites, d'un corps cellulaire (soma) et d'un axone qui est une seule branche longue. À la fin de l'axone, nous trouvons les terminaisons axonales. Les terminaisons axonales rencontrent les dendrites des neurones adjacents au niveau de la fente synaptique. Ici, des neurotransmetteurs sont transmis d'un neurone à un autre, déclenchant des potentiels d'action qui permettent la transmission de signaux électriques à diverses cellules cibles dans tout le corps. Les axones d'un neurone (également appelés fibres nerveuses) se regroupent pour former un faisceau d'axones qui est finalement appelé « nerf ».

La différence entre les nerfs et les neurones est une source fréquente de confusion. Sont-ils la même chose ? En un mot, non. Rappelez-vous que les nerfs se trouvent dans le système nerveux périphérique (SNP) et sont composés de faisceaux de fibres nerveuses (axones). Les neurones, en revanche, ne sont que les cellules du système nerveux.

Certaines fibres nerveuses (axones) sont enveloppées dans une gaine de myéline, une couche riche en lipides et en protéines qui aide à augmenter la vitesse de conduction de l'impulsion électrique. Ces fibres sont appelées fibres myélinisées, tandis que les fibres sans gaine de myéline sont non myélinisées.

Endonèvre, périnèvre, épinèvre

Les fibres nerveuses sont organisées en nerfs à l'aide de trois couches de tissu conjonctif : l'endonèvre, le périnèvre et l'épinèvre. L'endonèvre est une fine manchette de tissu conjonctif lâche entourant chaque axone. Il permet la présence de liquide tissulaire nécessaire à la création d'impulsions électriques entre chaque axone, ainsi que de l'espace pour les capillaires qui leur fournissent de l'oxygène et les nutriments organiques.

Les neurones sont regroupés en fascicules, qui sont ensuite enveloppés dans une autre couche plus épaisse de tissu conjonctif appelée périnèvre. Cette couche permet un meilleur accès aux vaisseaux sanguins, ainsi qu'une barrière efficace contre les substances étrangères. La couche finale, la plus forte et la plus dense, l'épinèvre, enveloppe plusieurs groupes de fascicules. Elle renforce le nerf, aidant ainsi à éviter les déchirures.

Types de nerfs

Il existe plusieurs façons de catégoriser les nerfs. La première et la plus courante classification des nerfs est basée sur la manière dont ils transmettent l'information.

Les nerfs afférents (sensoriels)

Les nerfs qui conduisent les signaux de la périphérie au système nerveux central sont appelés nerfs afférents ou sensoriels. Ces nerfs peuvent être davantage divisés en sensoriels somatiques (transportant des informations de la peau, des muscles squelettiques et des articulations) et sensoriels viscéraux (provenant des organes viscéraux tels que le foie ou les reins). Toutes ces impulsions sensorielles sont envoyées au système nerveux central via des voies ascendantes.

Les nerfs efférents (ou moteurs)

D'autre part, les nerfs qui conduisent les signaux du système nerveux central à la périphérie sont appelés nerfs efférents ou moteurs. Les nerfs efférents transmettent les impulsions motrices du SNC vers les organes effecteurs tels que les muscles et les glandes. Ils peuvent être divisés en deux types : les nerfs moteurs somatiques (fournissant l'innervation aux muscles squelettiques) et les nerfs moteurs viscéraux (qui font partie du système nerveux autonome et innervent les muscles lisses, les muscles cardiaques et les glandes). Toutes les impulsions motrices sont envoyées au SNP via des voies descendantes.

Un moyen simple de se rappeler de cette terminologie est que les signaux des nerfs efférents s’éloignent du système nerveux central par contre les signaux des nerfs afférents arrivent au système nerveux central. Enfin, il y a les nerfs mixtes qui contiennent à la fois des fibres sensorielles et motrices.

Nerf mixte

Nous avons parlé des nerfs afférents sensoriels et des nerfs efférents moteurs, ainsi que de leurs divisions somatiques et viscérales. Les nerfs qui contiennent à la fois des fibres afférentes sensorielles et des fibres efférentes motrices sont appelés nerfs mixtes. Ils transmettent des messages dans les deux directions en même temps.

Nerfs du corps

Une autre façon de catégoriser les nerfs est en fonction de leur emplacement dans le corps.

Les nerfs du corps sont soit des nerfs crâniens, des nerfs rachidiens, ou des dérivés de ceux-ci. Les nerfs sortant du crâne sont les nerfs crâniens, tandis que ceux sortant de la colonne vertébrale sont les nerfs spinaux (nerf rachidiens). Au total, il y a 43 paires de nerfs dans le corps humain. Trente et une d'entre elles se trouvent dans la moelle spinale (nerfs spinaux), et douze se trouvent dans le cerveau (nerfs crâniens).

Nerfs spinaux

Les nerfs spinaux font partie du SNP. À travers eux, le SNC reçoit des informations et contrôle les actions du tronc et des membres. Tous les nerfs spinaux sont composés à la fois de fibres sensorielles et motrices ; par conséquent, ce sont des nerfs mixtes.

Ils sortent en paires bilatérales à partir de segments spécifiques de la moelle spinale, à travers l'union des racines dorsales et ventrales. Avant les racines se trouvent environ 8 filets radiculaires des nerfs spinaux. En partant des corps cellulaires des neurones moteurs dans la corne ventrale de la substance grise de la moelle épinière, les fibres efférentes (motrices) émergent au niveau de la racine ventrale et se dirigent vers les organes effecteurs périphériques.

Les fibres afférentes (sensorielles) émergent de la racine postérieure, traversant les corps cellulaires des ganglions sensitifs des nerfs spinaux, qui renvoient des informations sensorielles du tronc et des membres au système nerveux central (SNC).

Il y a 31 paires bilatérales de nerfs rachidiens :

  • 8 cervicaux
  • 12 thoraciques
  • 5 lombaires
  • 5 sacrés
  • 1 coccygien

Nerfs crânien

Bien que les nerfs crâniens portent ce nom parce qu'ils émergent à travers des foramens et des fissures du crâne, seulement 11 des 12 paires de nerfs crâniens proviennent du cerveau ; le nerf spinal accessoire (NC XI) prend naissance dans la partie supérieure de la moelle épinière. De plus, les nerfs olfactifs et optiques proviennent du cerveau antérieur. Ils sont individuellement nommés (par exemple, « nerf trochléaire ») et numérotés (I à XII) selon une séquence céphalocaudale (du haut vers le bas).

Leurs fonctions concernent principalement la tête et le cou, ainsi que les viscères thoraciques et abdominaux dans une moindre mesure. Alors que tous les nerfs rachidiens sont mixtes, les nerfs crâniens peuvent être mixtes, purement moteurs ou purement sensoriels.

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Kim Bengochea, Université Regis, Denver
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