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Glándula pineal

Glándula pineal (epífisis cerebral)

La glándula pineal, cuerpo pineal o epífisis cerebral es una estructura pequeña en forma de cono que comprende un parte del diencéfalo. Es una glándula neuroendocrina que secreta a la hormona melatonina y a otras hormonas polipeptídicas cuya función reguladora se encuentra en otras glándulas endocrinas.

La glándula pineal se proyecta de manera posterior desde la pared del tercer ventrículo por encima de la lámina cuadrigémina, ubicada sobre el surco comprendido entre los dos colículos superiores. Esta glándula tiene varias funciones, la más importante es la de mantener el ritmo circadiano del cuerpo y regular el ciclo sueño-vigilia. Además, la glándula pineal juega un papel en la modulación del inicio de la pubertad y del desenvolvimiento del sistema reproductor.

En este artículo discutiremos la anatomía y la función de la glándula pineal.

Puntos clave sobre la glándula pineal
Definición Pequeño órgano neuroendocrino que comprende el epitálamo.
Hormonas Melatonina
Función Ritmo circadiano, desenvolvimiento sexual y reproductivo.
Contenidos
  1. Localización y estructura
  2. Hormonas y funciones
  3. Melatonina: Hormona de la glándula pineal
    1. Ritmo circadiano
    2. Función sexual y reproductiva
  4. Correlaciones clínicas
    1. Desórdenes de la glándula pineal
  5. Bibliografía
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Localización y estructura

La glándula pineal se encuentra unida al resto del encéfalo por el tallo pineal, el cual se divide en 2 láminas, la lámina inferior y la lámina superior. Las láminas inferior y superior contienen la comisura posterior y la comisura habenular, respectivamente. El espacio entre las láminas es ocupado por una extensión de la cavidad del tercer ventrículo conocida como receso de la glándula pineal.

El parénquima de la glándula pineal consiste principalmente en cordones y racimos de pinealocitos, y astrocitos de soporte como las células neurogliales. Los pinealocitos son neuronas altamente modificadas que secretan la hormona melatonina en la red circundante de capilares fenestrados. Las células neurogliales son el componente principal del tallo pineal.

Otro componente estructural de la glándula pineal son los acérvulos cerebrales o arenilla cerebral, un depósito de calcio, fosfatos y carbonatos que forman corpúsculos multilaminares. Estos se acumulan con la edad y son principalmente un producto secundario de su actividad secretora. Los acérvulos cerebrales son de importancia clínica porque en ocasiones son usados como marcador en estudios radiológicos. También ayudan a la identificación microscópica de la glándula pineal que de otra manera pasaría histológicamente desapercibida.

Hormonas y funciones

La glándula pineal es clasificada como uno de los órganos circunventriculares secretores del encéfalo, lo que significa que posee acceso directo al torrente sanguíneo por medio de los capilares fenestrados. La función más importante de la glándula pineal es reunir información sobre el estado del ciclo día y noche del medio externo y usar esa información para modular la producción y liberación de melatonina. Además de melatonina, la glándula pineal produce otras hormonas polipeptídicas e indolaminas, no obstante sus funciones son aún poco conocidas.

Las hormonas de la glándula pineal tienen una alta importancia reguladora debido a que influencian la actividad de otras glándulas endocrinas como la hipófisis, el páncreas endocrino, la glándula suprarrenal, las glándulas paratiroideas y las gónadas. Los efectos en estas glándulas son principalmente inhibitorios, al reducir la síntesis y liberación de las hormonas producidas por ellas.

Para aprender más sobre estas hormonas y el sistema endocrino, da un vistazo a los diagramas, vídeos y cuestionarios en la unidad de estudio a continuación.

Melatonina: Hormona de la glándula pineal

La melatonina es una hormona derivada de la serotonina que es secretada de manera rítmica por los pinealocitos de la glándula pineal. Tiene dos funciones primarias: modulación del ciclo sueño vigilia controlando el ritmo circadiano y la regulación del desarrollo del sistema reproductor.

El factor que define la producción de melatonina es la cantidad de luz que ingresa a la retina. Cuando hay poca o nula entrada de luz, la producción de melatonina es estimulada, mientras que en la presencia de luz brillante la producción es inhibida. Esto significa que las concentraciones sanguíneas aumentan durante la oscuridad y decaen durante el día. Esto sirve como un mecanismo corporal interno para reunir información sobre la duración de la noche, lo que ayuda a crear el ritmo circadiano de cada individuo.

Ritmo circadiano

El ritmo o ciclo circadiano es un proceso interno que presenta ocurrencia repetitiva cada 24 horas y regula el ciclo sueño vigilia. Este es dictado principalmente por el aumento y la disminución de la melatonina. Lo cual sirve como mecanismo interno para que el cuerpo sincronice sus procesos fisiológicos (alimentación, reproducción, sueño, etc) con el ritmo diurno y nocturno.

La información sobre el ritmo diurno y nocturno es transmitido a la glándula pineal a través del tracto retinohipotalámico con la siguiente cronología:

  • La luz llega a la retina y en respuesta, un potencial de acción es transmitido a través de las fibras retinianas al núcleo supraquiasmático (NSQ) del hipotálamo.
  • Luego, la información es transmitida al núcleo paraventricular (NPV) del hipotálamo, que a su vez proyecta fibras eferentes para el núcleo intermedio lateral en la columna lateral de la médula espinal.
  • Finalmente, las fibras postganglionares de la cadena simpática cervical transmiten los impulsos neuronales a la glándula pineal.

Básicamente, la glándula pineal recibe información sobre la cantidad de luz por medio del hipotálamo, y así regula el ritmo circadiano correctamente secretando melatonina. Debido a su conexión con los ojos y a su capacidad de responder a la luz, la glándula pineal es históricamente conocida como el “tercer ojo”.

Función sexual y reproductiva

Estudios sugieren que la glándula pineal inhibe la secreción de hormonas sexuales hipofisarias como la hormona folículo estimulante (FSH) y la hormona luteinizante (LH). Estas hormonas actúan sobre el correcto desarrollo y funcionalidad de los ovarios y testículos. Entonces, se cree que la glándula pineal juega un papel en la regulación del inicio de la pubertad, y a su vez inhibe la maduración de los genitales hasta la pubertad.

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